真是 Playoff P?Paul George 是快艇登頂最大隱憂

Paul George 過去的發言常常打臉自己。他過去效力於雷霆時,季後賽本來手感火熱,結果在自詡為 Playoff P 之後,馬上在首輪熄火;與雷霆重新簽訂合約,揚言要與雷霆隊友一同東山再起,但馬上又在隔年要求交易;另外,George 也對於當年離開溜馬的原因也一再改口,近期更暗示是因為溜馬隊招募不到 Anthony Davis 的緣故。

不過到了這個月底,George 終於能把精力重新投注在奧蘭多的賽事上,他與 Kawhi Leonard 的雙人組合對西區其餘球隊都是一大威脅。事實上,休賽季的 Kawhi 完全有能力與任何一名球星組隊,但他將自己的球員生涯及快艇的未來都賭在 George 身上,因此 George 本季表現若不符合大哥的期待,似乎說不過去。

然而,由於 George 剛接受困擾了他兩次休賽季的肩傷手術,Leonard 本季也因負荷管理受到出賽限制,在聯盟停賽前兩人僅合計共同出場 24 場比賽,拿到 17 勝 7 敗的成績。傷癒回歸的 George 表現也不在狀況內,本季僅出賽 42 場比賽、場均上場 29.6 分鐘,上場時間排在生涯倒數第三。

對快艇而言,聯盟前陣子的停賽是一大利多,如此一來快艇雙星都能在此期間得到休養,相信經過充足休息後,球迷肯定能目睹 Kawhi 在季後賽大殺四方的表現,快艇接下來只需要擔心 George 的恢復狀況如何。

George 有著與生俱來的籃球天賦,以聯盟後衛的標準來看,身高 6 呎 8 吋、體重 220 磅、臂展長達 6 呎 11 吋的 George 不僅相當高大,且進攻手段多元。天賦如此出眾的 PG 生涯也六度入選全明星,更在去年的雷霆賽季被列為 MVP 候選人,該季他也繳出場均 28 分 8.2 籃板 4.1 助攻 2.2 抄截,整體命中率 43.8% 的高水準表現。然而,隨著二月 George 遭受肩傷困擾,場上表現也從此大不如前,季後賽首輪更遭到拓荒者無情淘汰。

由此可知,穩定性一直是 George 無法成為聯盟前五明星球員的門檻,他生涯中有好幾場比賽都展現所向披靡的士氣,然而這樣的氣勢卻沒能延續整個賽季。即使他是名稱職的外圍射手,他的兩分命中率卻相對差的多,George 的生涯場均兩分命中率僅有 47.0%,遠低於 Kevin Durant(53.2%),Kawhi(53.4%),和 LeBron James(54.9%);比起進攻籃框、上籃得分,George 更傾向以二分遠投作為終結。

過去待在溜馬的七個賽季,George 一直未能如願拿下東冠,當時強悍的溜馬曾兩度將熱火逼至險境,更曾擊敗過 2012-13 賽季由甜瓜率領的尼克隊;George 在雷霆的季後賽表現則判若兩人,手感好的時候能一口氣拿下 36 分,但有時到了關鍵時刻卻會神隱消失。

2018 年雷霆對上爵士的最後一戰,Joe Ingles 就成功靠著黏人的防守鎖死這名明星前鋒,George 終場 16 投 2 中僅拿下 5 分;隔年首輪對上拓荒者,George 沒能守下 Damian Lillard 的絕殺三分,雷霆再次飲恨吞敗。

然而,本季 George 的定位與以往有所不同。過去待在溜馬時他是球隊老大,轉隊到雷霆時他的地位則幾乎能與 Russell Westbrook 平起平坐,但來到快艇、待在 Kawhi 身邊的他,才真正意義上地成為球隊的二把手,快艇也可以期待他在場上能有更多貢獻。現階段的 George 無須擔負將其他球員納入進攻體系、在關鍵時刻打英雄球的責任;相對地,他能有更多餘裕選擇攻防兩端的位置、對位較不難纏的球員、選擇持球或無球進攻,並和 Kawhi 輪流防守持球者。

聯盟中可能沒有比 George 更適合當球隊二當家的人了,因為 George 符合以下每一項要件:

(1) 三分投射能力

過去三個賽季 George 場均三分出手 8.6 次,命中率達到 39.4%;此外,他在隊友掩護下能夠迅速出手,本季透過無球掩護開火的 PR 值為 84,George 在場上是不容忽視的進攻威脅,也是對手的重點防守對象。George 在投射方面不僅能幫隊友拉開進攻空間,他優異的無球跑動能力更讓他成為一名優秀的 3D 射手,本季場均達到 20 分以上的 36 名球員中,George 場均觸球數雖僅有 51.6 次、排在 33 名,卻能在極少的觸球數內創造大量得分。

(2) 組織進攻能力

這也許是他最被低估的能力,George 雖不是一名頂尖傳球手,但他在繞過擋拆掩護、突破對手防線時,總能找到外線空檔射手,本季他場均數據為 3.9 助攻 2.7 失誤。

(3) 防守效率

無論是在哪個防守位置,George 都能展現他優異的外圍防守能力,他能夠全場緊盯對手的小個子後衛,也能在禁區與大個子中鋒們碰撞。此外,George 能迅速適應各種防守策略,無論是要他繞過擋拆,抑或是無限換防都不是問題。

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聯盟中鮮少有人擁有 George 所具備的能力,攻守一體就是 George 最大的優勢,也是洛杉磯快艇本季最需要的,他不僅能在攻防兩端為 Kawhi 分擔責任,也能在 Kawhi 下場時組織場上進攻。

離開溜馬後,George 在場上的表現似乎更上一層樓,過去三個賽季他的四項數據都遠高於聯盟水準:場均 7 次以上三分出手、三分命中率 38%,外加 1.0 抄截 3.0 助攻。聯盟中沒有其他高於 6 呎 7 吋的球員能達到這項成就,這證明了 George 與生俱來的天賦,他的體型、防守效率、傳球視野及拉開空間的能力都使他有別於聯盟其他球員,Durant 和 Kawhi 改打後衛也許能達到同樣的三分出手數,然而他們的打法永遠都更貼近籃框。

NBA 歷史上最優秀的球隊第二進攻點為 Klay Thompson、Scottie Pippen,George 一人就包辦了他們兩人的特長;論三分命中率,George 的準心能跟 Klay 一較高下,同時他也具備 Pippen 的體型及運動能力。然而 George 在成長為一名像 Steph Curry 和 Michael Jordan 的頂尖球員前,還有很長一段路要走。

George 的價值在西區季後賽將會至關重要,畢竟攻守一體的側翼在聯盟中少之又少,丹佛先發陣容的外圍防守者鮮少高過 6 呎6 吋,雷霆現在則盛行三衛陣容,而火箭的輪替陣容中沒有任何球員身高超過 George;而即使球隊的外圍防守球員體型與 George 相當,卻鮮少有人能具備與 Kawhi、George 相當的攻防能力,爵士本季只能將希望放在立過奇功的 Ingles 身上,而獨行俠只能指望 Tim Hardaway Jr. 能夠稍微壓制 PG 的兇猛火力。

倘若快艇最後與湖人在西區決賽碰頭,George 的存在將會愈發重要,湖人陣容至今仍缺少一名高大側翼,湖人教練只有 LeBron 或 Kyle Kuzma 兩名球員,然而兩者都不擅長繞過擋拆、封阻射手的外線空檔,這樣看來,George 似乎是湖人防守最大的罩門,但 George 到時能否在球場正常發揮仍是未定數。

看看本季快艇對湖人的兩場比賽就能略窺一二,George 在聖誕夜的賽事 18 投 5 中僅拿到 17 分,但他在三月的賽事中 16 投 9 中砍下 31 分,兩場表現判若兩人。沒有人知道 George 在奧蘭多的表現會是如何,Klay 之所以被稱為「湯神」,在於他能在球隊需要他時挺身而出,George 待在雷霆的兩個賽季還未在季後賽立下重要戰功,他最為人津津樂道的季後賽時刻也是被拓荒者絕殺的畫面。

George 季後賽必須拿出夠水準的表現,才能對快艇團隊有所交代,倘若快艇當時沒交易來 George,快艇陣內現在還有年輕新星 Shai Gilgeous-Alexander、高砲塔 Danilo Gallinari,以及五枚首輪籤;有鑑於本季 George 有多場缺賽紀錄,原本的陣容或許能拿到更佳的戰績,且季中還有餘裕參與各項球星交易

現在事情已成定局,快艇已決定圍繞 Kawhi 和 George 打造全新的球隊陣容,即使這兩名球隊核心都可能在 2021 年跳出合約。為了交易來 George,快艇陣容現在已沒多少年輕戰力了,現階段正是 George 兌現自身天賦、滿足球團及隊友希望的重要時刻。

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【特約編輯 高振嘉 編譯/責任編輯 徐立哲】

本文編譯自:Can Paul George Reward Kawhi and the Clippers’ Faith?