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科學家首度發現系外行星大氣有水

法新社 中文新聞

(法新社巴黎11日電) 科學家今天透露,他們首度在太陽系外行星的大氣中發現有水分存在,這個代號K2-18b的系外行星溫度與地球類似,可以支持我們所知的生命形式。

科學家在「自然天文學」雜誌(Nature Astronomy )發布報告說,K2-18b的質量是地球8倍,體積則是兩倍,它繞行恆星的軌道距離太陽不遠也不近,處於「適於(人類)居住的區域」,而且在這個行星上水可能以液態存在。

共同撰寫報告的倫敦大學學院(University College London)天文學家提內蒂(Giovanna Tinetti )說:「在我們的太陽系外,這個行星是最佳候選星球。我們不能假定它的表面有海洋,但確實有此可能。」

在目前所發現的超過4000個系外行星中,這是第一個已知有岩石表面以及大氣含水的行星。

大部分有大氣層的系外行星是氣態巨行星,由岩石構成的行星很少,而且現有資料顯示都沒有大氣層。

即使有大氣層,大多數與地球類似的行星不是距離他們的恆星太遠,無法有液態水存在,就是距離恆星太近,所有水分都被蒸發了。

美國國家航空暨太空總署(NASA)的克卜勒太空望遠鏡(Kepler)觀測數年,發現數以百計所謂「超級地球」,這些行星的質量不超過地球的10倍,2015年發現的K2-18b是其中之一。未來的太空任務料將在今後數十年再偵測到數百個此類行星。

同樣來自倫敦學院大學的報告主要作者齊阿拉斯(Angelos Tsiaras)說:「在地球以外另一個可能適合人類居住的世界發現有水,極為令人興奮。」

他又說:「K2-18b不是(可供人類移居的)所謂『地球2.0』。然而,這讓我們更接近能夠答覆一個根本問題:地球是否獨一無二?」

齊阿拉斯和他的團隊利用哈伯太空望遠鏡(Hubble Space Telescope)在2016和2017年捕捉到的光譜資料,使用開源演算法分析經K2-18b大氣層過瀘的星光,發現明顯跡象顯示有水蒸氣,究竟有多少並不確定,但電腦模型顯示濃度在0.1%至50%間。

地球大氣層的水氣含量由兩極上空的0.2%到熱帶地區上空的4%。

根據研究報告,K2-18b的大氣中也有氫氣和氦氣存在跡象。也許還有氮氣和甲烷,但以目前的技術還無法偵測出來。

進一步研究將能夠判定這個系外行星的雲量,以及大氣中的含水率。

K2-18b繞行獅子座的一個紅矮星,距離地球約110光年,所承受的輻射可能比地球更具破壞性。